Friday, September 21, 2007

Model railroads as a hobby?

I usually get odd looks when I say I'm planning to build a train room. Here's a typical conversation:

- "uh, a train room?"
me: yes, a train room. you know, model trains and such
- "Ah! I see for the kids!"
me: no. for me

From there it usually degenerates into frowns, odd looks, or this sad expression on faces that tell you people think whether I'm right in my mind. I don't mind.

I admit I've been bit by the train bug as a kid, a long, long time ago. I like the sheer massive power of a freight train passing through a station at full speed, as I'm waiting for my train to arrive. The shaking of the ground. The air pressure changes as the train passes through. The noise. The rumbling and clickering of wheels on track joints.

Having a father who built a train layout as I was really small helped, too. I think, the first layout was on our dining room table for a few weeks around Christmas. Or maybe my father moved the table, so we can still eat, while the train is set up. I don't remember much from what the layout looked like, all I know is it was magic.

Not long after that my father started work on a real layout. The arrangement was similar to the plan in this previous post, but instead of a double track mainline is was single track only. I don't remember much of this layout anymore, with the exception of the water manor in one of the corners, but I know he added that only later.

He built the bigger layout when I was maybe 12 years old. I did a lot of cabling and added details like a railroad crossing with functional warning lights, triggered by photo sensors.

So, there are lots of memories, but also much more.

Building a model railroad involves a lot wood working. Most notably the benchwork and supports for tracks and landscaping features. Then there is the electrical work. Making sure everything runs flawlessy.
All of this already requires a lot coordination, especially if you space is tight and you have certain ideas how the railroad should operate.

But wait there is more. In order to keep operating the railroad interesting the tracks on the layout need to make sense, without overloading the layout. There needs to be a purpose to each track. Most of the knowledge for this comes from railroad history and how services were run, factories received and generated freight, or operations in stations worked.

But wait there is more. It needs to be pretty to look at. Landscaping, grade separation, villages, cities, industrial areas, all need to be modeled. Bridges, retaining walls. Signals in stations. One can go into any level of detailing. People in yards, on station platforms, luggage carts, freight facilities, detailing of factories, warehouses, station interiors, ...

But wait there is more. Many locomotive or car models as they come from the manufacturer look fairly bland and freshly washed. Trains are often dirty. There is plenty opportunity to weather or "super" model.

But wait there is more. You can go for really realistic landscaping, proper looking trees, bushes, or grass. How does grass grow along a train track? What about the color of ballast? Once you start looking into this, it more and more becomes an art form, similar to painting. Color becomes important, as well as lighting, to make a model look realistic.

But wait there is more. I mentioned electrical before. You can build all kinds of automation and effects into a layout. Block control to automatically control trains. Monitoring of whether a track is in use or not. Speed modules to properly slow down a train when it looses power (i.e. is supposed to stop in front of a signal), or slowly gain speed. Digital systems often do that, but you can do that with analog, too.

But wait there is more. Since you built a railroad for operation, you should also run it. Invite friends over and have an "operating session". You can go as detailed as putting together an actual schedule with waybills, train consists, etc. and then run your model like a real railroad. Larger layouts can require 5 people to operate, plus a dispatcher who organizes the sequence of trains. A small one like the one I'm planning can probably keep two people busy for a couple hours.

So, in the end what you really are doing here is a create a world, and control everything that is going on in that world. It needs to make sense. It needs to look good, and function well. That's the challenge. Running the trains is the icing on the cake.

Ich werde oft schief angeschaut, wenn ich sage, dass ich ein Zimmer fuer die Eisenbahn baue. Hier ist eine typische Unterhaltung:

- "Ein Eisenbahnzimmer?"
ich: Ja, Modelleisenbahn und so
- "Ach so, fuer die Kinder..."
ich: Nein, fuer mich.

Ich sehe dann regelmaessig Schulterzucken, komische Seitenblicke, oder diesen traurigen Gesichtsausdruck, wenn Leute meinen ich waere nicht mehr ganz dicht im Kopf. Ist ok, stoert micht nicht.

Ich gebe zu, ich entdeckte meine Liebe zu Eisenbahnen als Kind, vor langer, langer Zeit. Ich mag die rohe Energie eines Gueterzugs, der mit voller Geschwindigkeit durch den Bahnhof faehrt, waehrend ich auf meinen Zug warte. Wie die Erde wackelt. Wie der Luftdruck sich veraendert. Der Krach. Das Rumpeln und Klackern der Raeder an den Schienenstoessen.

Es hilft, dass mein Vater eine Anlage aufgebaut hat als ich klein war. Ich glaube, die erste Anlage war auf unserem Esszimmertisch fuer ein paar Wochen um Weihnachten. Oder vielleicht hat er den Tisch auch verschoben, so dass wir trotz Zuegen noch essen konnten. Ich kann nicht mehr erinnern wie die Anlage aussah. Es war wir Magie.

Bald darauf begann mein Vater eine richtige Anlage zu bauen. Der Gleisplan war aehnlich zu dem in einem frueheren Posting, aber anstatt der zweigleisigen Hauptstrecke war der aeussere Kreis nur eingleisig. Ich kann mich nicht an viel erinnern, mit Ausnahme des Wasserschlosses, aber ich weiss, er fuegte das erst spaeter hinzu.

Er baute die groessere Anlage als ich vielleicht 12 Jahre alt war. Ich verlegte viele Kabel und baute viele Details wie zum Beispiel einen Bahnuebergang mit funktionierenden Warnlichtern die von Lichtschranken ausloest wurden.

Es gibt also viele Erinnerungen, aber das Hobby bietet noch viel mehr.

Thursday, September 20, 2007


When I was a child my father built a quite elaborate Maerklin layout. I do remember the many, many hours running cables under layout (yes, I must have gotten the bug from there somewhere). Here it is:

Deutschland Layout (PDF)

It's a two layer layout mounted on a plywood board (actually 3, it can be taken apart). The double-track main line starts at the station, wraps around the layout, through a tunnel, to the upper level, where it runs above itself, splits on the right hand side of the layout to go around a small mountain, meets again, and comes back down into the station. Xtrkcad calculates the longer grade is 1:30, and the shorter grade is 1:48, assuming a layer separation of 12cm.

There is a smaller loop on the lower layer, as well as freight and car storage in the middle. A bridge runs over the freight area forming a reversing loop opposite to the one in the freight area. I created the layout plan from memory, so it might slightly be off, but most of the track arrangements and station track lengths should be correct.

Happy Birthday!

The nice thing about this layout is that you can have a lot going on at the same time. There are 4 independent circuits (3 loops, plus switching), and another 4 circuits in the same arrangement via catenary. The layout is all analog operation and easily supports independent operation of 5 trains. One on the inner loop, two in each direction on the main line, plus switching operations. It's great to just sit back and watch trains. Also, operationally, the two reversing loops allow fluent change of direction of whole trains. Station tracks are secured with working signalling, so you can stop traffic on the main line to get a train from the inner loop to the outer track of the main line.

Given that there is so much track on this layout, there is not much space left for landscaping or prototypical operation. I did add a small engine terminal (near the storage tracks), as well as a passing track on the main line (not included in the plan linked above).

It was a lot of fun to create this track plan. Not only because it brought up fond memories of my childhood, but also to put into perspective what I'm going to be doing on my layout. I now know that a grade of 1:48 will be very steep, and even 1:30 presents quite some work to the locomotives. On a 1:48 grade trains will speed up substantially when going downhill, especially when giving them enough juice to make it up the long grade without problems (remember this is all analog operation). I remember how a train shoots into the station as it comes off the downhill grade, and will most likely derail if you try to send it onto other station tracks without slowing it down.

I know also have a better idea about track lengths for the stations in my layout, and what it will look like with the train lengths I have mind. This is especially helpful as I won't have any of the rolling stock or track here in the US for a while.

Als ich ein Kind war, baute mein Vater eine recht grosse Modellbahnanlange. Ich erinnere mich noch an die vielen, vielen Stunden, die ich unter der Anlage mit Kabelziehen verbracht habe.

Die Anlage hat zwei Ebenen und ist auf einer Sperrholzplatte aufgebaut (eigentlich 3 Platten, sie ist auseinandernehmbar). Die Hauptstrecke beginnt a Bahnhof, fuehrt entlang der Anlagenkante durch einen Tunnel zur oberen Ebene, wo sie oberhalb des Bahnhofs liegt, teilt sich zur Umfahrung des Bergs, und kommt wieder zum Bahnhof zurueck. Xtrkcad berechnet fuer die lange Rampe eine Steigung von 1:30, und die kurze Rampe 1:48, unter der Annahme eines Hoehenunterschieds von 12cm.

Auf der unteren Ebene ist ein kleinerer Kreis, sowie Fracht und Abstellgleise in der Mitte. Eine Bruecke fuehrt ueber die Frachtanlagen und bildet die Gegenschleife zu der Schleife im Bahnhof unten. Ich habe den Gleisplan aus dem Gedaechtnis konstruiert. Die Anordung der Gleise und Gleislaengen sollte korrekt sein, kleinere Abweichungen zum Original sind moeglich.

Alles Gute zum Geburtstag.

Das Gute an dieser Anlage ist dass hier richtig was los ist. Sie hat 4 unabhaengige Stromkreise (3 Kreise, und Rangierbetrieb), und 4 weitere Stromkreise ueber Oberleitung. Die Anlage ist komplett analog gesteuert und erlaubt problemlos den gleichzeitigen Betrieb mit 5 Zuegen. Einer auf dem inneren Kreis, je zwei in jede Richtung auf der Hauptstrecke, zusatzlich noch Rangierfahrten. Man kann sich zuruecklehnen und den Zuegen zuschauen. Betrieblich machen es die zwei Kehrschleifen leicht ganze Zuege ohne Stop umzudrehen. Alle Bahnhofsgleise und Kreuzungen sind mit Signalen gesichert. Um einen Zug vom inneren Kreis auf die Hauptstrecke zu schicken, braucht man einfach nur den Verkehr auf der Hauptstrecke zu stoppen.

Dadurch dass so viele Gleise auf der Anlage sind, ist natuerlich nicht mehr viel Platz fuer Landschaft oder vorbildgerechten Betrieb uebrig. Ich habe ein kleines Betriebswerk (in der Naehe vom Gueterbahnhof) gebaut, sowie eine Ueberholgleis auf der Hauptstrecke (im Plan oben nicht eingezeichnet).

Es hat viel Spass gemacht den Gleisplan zu zeichnen. Er weckte nicht nur Erinnerungen aus meiner Kindheit, sondern dient auch als Referenz fuer meine eigene Anlage. Ich weiss jetzt dass eine Steigung mit 1:48 sehr steil sein wird. Selbst 1:30 fordert die Lokomotiven. Mit 1:48 Gefaelle werden Zuege deutlich schneller, vor allem wenn sie genug Strom kriegen um die Steigung problemlos zu bewaeltigen (der Betrieb ist analog!). Ich kann mich gut daran erinnern wie ein Zug nach dem Gefaelle in den Bahnhof schiesst und mit Sicherheit entgleist, wenn er auf eine anderes Bahnhofsgleis fahren soll.

Ich habe jetzt auch ein besseres Gefuehl fuer Gleislaengen, und wie der optische Eindruck auf meiner Anlage sein wird. Das ist besonders hilfreich weil ich fuer einige Zeit weder Fahrmaterial noch Schienen hier in Kalifornien haben werde.

Monday, September 03, 2007

Sunday, September 02, 2007

Emsingen & Talheim, take 2

Over the last couple week I made some edits to Emsingen & Talheim.

Downloads: Visible track (PDF) Hidden track (PDF)
--> Deutsche Uebersetzung

Obviously I added station and industry buildings, as well as a prototype for Emsingen village, along with streets. I'm not quite sure how to model the area between Emsingen village and Talheim station. Emsingen village will be mounted on a movable platform with vertical drawer rails, so that I can move it up if I need to access the far corner of the layout.

The basic layout stayed the same compared to take 1, but there are various edits in details. Talheim along the west edge of the layout is on the main level, while Emsingen station on the north half of the layout is on the upper level. Hidden staging runs under Talheim on the lower level.

The Emsingen freight area got a new track arrangement that allows for more interesting operation of spotting cars, as well as longer track and more realistic road alignment. Also, the station passing tracks became longer by using a curved switch on the West side of the station. Drawback of that arrangement is that I can no longer add an uncoupler near the west end of the station.

I made use of some extra space by adding a curved switch in the hidden trackage on the main level and extended the ramp to hidden staging all the way to the West side of the layout. That way I can keep the grade below 3% and even make the staging tracks longer since I can now loop down all the way to the south end of the layout before. Note how the ramp to staging is almost directly under the ramp from Emsingen station East to Talheim station South. This allows me to share supports, save space, but also makes construction harder since those tracks need to align fairly closely and I won't be able to build Emsingen station until the lower and the main levels are completed.

Operations-wise there will be one powerpack for the main line track, as well as one power pack each for the stations and hidden staging. That's 4 power packs. The main line track in each station can be switched between the station and the main line power packs to allow for proper switching operation within each station.

Im planning to install catenary everywhere with exception of the industry tracks (another 4 power packs). While we still have plenty of the old Maerklin catenary wire that needs to be bent around the curves, I'm most likely going to use the more realistic newer Maerklin catenary (or maybe even Sommerfeld, if I'm crazy enough) in visible areas of the layout, while the old catenary will be used in the tunnel sections and staging to make as much use of existing material as possible. The tunnel tracks will have catenary installed from the beginning.

Oh, and yes, any of the above is at least 6-9 months out, since the room I'm going to put this all in doesn't even exist yet...

Deutsche Uebersetzung:

In den letzten paar Wochen habe ich den Anlagenplan noch etwas verfeinert.

Offensichtlich habe ich die Bahnhoefe und Industrieanlagen hinzugefuegt, sowie einen ersten Entwurf des Dorfes Emsingen mit groben Strassenverlauf. Ich bin mir nicht so ganz sicher wie ich den Bereich zwischen Emsingen und dem Bahnhof Talheim modellieren werde. Emsingen Dorf wird auf einer Platte gebaut sein, die auf Teleskopstangen (Schubladenschienen!) nach oben fahren kann, so dass ich wenn noetig in die hintere Ecke der Anlage reichen kann.

Der Gleisplan ist im Groben gleich geblieben (siehe Versuch 1), diverse Details haben sich geaendert. Talheim ist an der Westkante der Anlage auf der mittleren Ebene, waehrend Emsingen die noerdliche Haelfte der Anlage einnimmt. Der Schattenbahnhof ist auf der unteren Ebene unter Talheim angeordnet.

Die Gueterverladung in Emsingen bekam ein neues Gleislayout mit dem man interessanter rangieren kann, sowie mehr Gleislaenge hat und einen realistischeren Strassenverlauf erlaubt. Durch Einbau einer Bogenweiche auf der Westseite des Bahnhofs wurde das Ueberholgleis laenger. Nachteil dieser Anordnung ist dass ich nun keinen Entkuppler mehr dort unterbringen kann.

Auf der mittleren Ebene habe ich verfuegbaren Platz verweden und unter Verwendung einer Bogenweiche im Tunnel die Rampe zum Schattenbahnhof deutlich verlaengert. Dadurch ist die Steiungen unter 3% und die Gleise im Schattenbahnhof wurden auch laenger weil ich nun die Kurve bis ans Suedende der Anlage ausholen kann. Die Rampe von Emsingen West nach Talheim Sued ist fast genau ueber der Rampe zum Schattenbahnhof. Dadurch spare ich Platz, kann Traeger teilen, und mach mir den Bau schwerer weil die Gleise richtig zum Liegen kommen muessen, ich aber den Bahnhof in Emsingen erst nach Bau der unteren und mittleren Ebenen einbauen kann.

Betrieblich werde ich einen Trafo fuer die durchgehende Strecke verwenden, sowie jewils einen Trafo fuer jeden Bahnhof und den Schattebahnhof. 4 Trafos. Das Durchgangsgleis in den Bahnhoefen kann fuer Rangierfahrten von Streckentrafo auf Bahnhofstrafo umgeschaltet werden.

Ich habe vor ueberall Oberleitung zu installieren, mit Ausnahme der Industriegleise (nochmal 4 Trafos). Obwohl wir einiges an alter Maerklinoberleitung haben, die ueber Kurven gebogen werden mus, werde ich fuer die sichtbaren Bereiche der Anlage wohl eher die realistischer neue Maerklinoberleitung verwenden (oder Sommerfeld, wenn ich dafuer verrueckt genug bin), und die alte Oberleitung nur im Tunnel und Schattenbahnhof um soviel existierendes Material wie moeglich weiter zu verwenden. Tunnelgleise werden von Anfang an Oberleitung montiert haben.

Ach ja, all dies wird fruehstens in 6-9 Monaten was werden, da das Zimmer wo das alles reimkommt noch gar nicht existiert...

A different way on beautifying your home...

Forget family photos, or classic paintings over your fireplace. We were discussing for a while how to add a bit more umph to the family room, especially how liven up the area around the fireplace. Christoph had this idea, and I think it worked out very nicely. Ths kids had plenty of fun making it, too.